一提到海水鱼,是指栖息在海里的鱼、在海水游泳的鱼;而食用鱼则是指人们所说的活鱼,如竹荚鱼、比目鱼、鲷鱼、黄鳍鰕虎鱼、鳝鱼,还有寒带水域里冰冻般的海鱼,但是本书所列举的主要是热带的海鱼,即是栖息在珊瑚礁、有醒目的色彩及斑纹、鱼形娇小且有着奇特生活习惯的海水鱼。

栖息在热带、亚热带地域的河川及湖沼的热带性淡水鱼,叫做「淡水热带鱼」;而在水槽内,观赏用的热带海水鱼应称做「海水热带鱼」。

把「海水鱼」称做「热带鱼」,主要是为了区别食用鱼及观赏用鱼。

斯里兰卡、新加坡、菲律宾、夏威夷、加利佛海等「海水鱼」的主要产地,以英语系为多。但其英语中多称之为热带海水鱼或珊瑚礁鱼或_水水族馆鱼。